Síndrome del restaurante chino

Tantas personas informan que se sienten mal después de comer demasiada comida china que se acuñó un término para la sensación: el síndrome del restaurante chino.

¿La fatiga y el dolor de cabeza experimentados después de disfrutar de un buffet chino causado por MSG, o podría ser simplemente una cuestión de comer demasiados alimentos, a menudo fritos en aceite pesado, en un solo lugar?

¿Qué es el síndrome del restaurante chino?

El término apareció por primera vez en 1968 en el New England Journal of Medicine para describir la sensación general de malestar que sienten las personas después de comer ciertos alimentos asiáticos. La comida china no es el único culpable.

El glutamato monosódico, comúnmente conocido como MSG, se atribuye con mayor frecuencia como la causa del síndrome del restaurante chino a pesar de que  numerosos estudios durante décadas no han podido confirmar que las cantidades «normales» de MSG causen los efectos declarados.

Aunque en este momento todo el mundo sabe muy bien que se da cuenta de que la mayor parte de lo que llamamos «comida china» en los buffets baratos en Occidente no se parece realmente a la comida china auténtica , tanto el material original como el americanizado generalmente contienen una gran cantidad de MSG.

Una gran cantidad de occidentales han dejado de comer comida china debido a la forma en que se sienten después. Sí, a menudo hay abundante MSG en la comida china, pero puede sorprenderte descubrir que el MSG se agrega a muchos de los alimentos procesados ​​que se consumen regularmente en Occidente.

Síntomas del síndrome del restaurante chino

Las personas a veces informan los siguientes síntomas después de hacer demasiados viajes al buffet chino:

  • Letargo (cansancio)
  • Dolor de cabeza (cabeza llena)
  • Transpiración
  • Sed extrema
  • Dolor y opresión en el pecho
  • Cara sonrojada

¿Es real el síndrome del restaurante chino?

Si bien muchos señalan con el dedo al MSG, los defensores del aditivo alimentario MSG afirman que la sensación general de malestar se debe a que las personas se exceden en los buffets chinos, que a menudo mezclan alimentos baratos y difíciles de digerir fritos en aceite pesado.

En realidad, el llamado Síndrome del restaurante chino podría ser causado por el consumo excesivo de sal (el MSG es una sal) al comer en exceso alimentos pesados ​​que a menudo son baratos.

Las personas que creen que son alérgicas al MSG casi nunca reclaman los mismos dolores de cabeza después de comer fiambres o sopas de marca popular que a menudo contienen MSG. Aquellos que afirman sensibilidad al MSG rara vez presentan problemas cuando consumen otros glutamatos. El glutamato se produce naturalmente en las células vivas y ayuda a dar un sabor único a los huevos, los tomates e incluso al queso picante.

Hasta que aumentó la conciencia occidental y la desaprobación de MSG, la mayoría de las compañías de alimentos estadounidenses agregaron en silencio MSG a todo, desde sopas hasta aderezos para ensaladas. Ahora que los consumidores prestan más atención a las etiquetas, MSG todavía se usa, pero a menudo se oculta bajo diferentes nombres, como «extracto de levadura autolizada» y «proteína hidrolizada».

Un estudio australiano de 71 voluntarios que estaban convencidos de que eran sensibles al MSG recibió una mezcla de tabletas MSG reales y placebos. Los sujetos que recibieron MSG real no informaron efectos nocivos, mientras que los que recibieron tabletas de placebo informaron los mismos síndromes que sintieron después de consumir comida china.

Se ha demostrado que el MSG aumenta el apetito al hacer que los alimentos tengan un sabor más atractivo y afecten el sistema natural de supresión del apetito del cuerpo, por lo tanto, ¡los síntomas del síndrome del restaurante chino pueden ser simplemente el resultado de comer en exceso alimentos pesados! No te das cuenta de que estás comiendo en exceso hasta después de salir del restaurante.

¿Qué es el MSG?

El glutamato es un aminoácido que ocurre naturalmente en todos los alimentos vivos, desde vegetales y carnes hasta la leche materna. El glutamato monosódico es la sal de sodio derivada de la fermentación del ácido glutámico. Las algas de sushi (nori), el queso parmesano, los champiñones e incluso los tomates son parte de sus sabores únicos de los niveles más altos de glutamato natural.

El MSG se confunde con mayor frecuencia como conservante, sin embargo, en realidad es una sal que redondea y equilibra los sabores ya presentes en los alimentos. Si bien el glutamato no se produce en el laboratorio y ocurre en toda la naturaleza, las cantidades consumidas cuando se usa como aditivo alimentario en forma de MSG no son naturales. MSG es esencialmente una versión manufacturada y concentrada de lo que hace que ciertos alimentos sepan bien en primer lugar, agregados de nuevo a esos mismos alimentos.

Los defensores de MSG afirman que el cuerpo no puede distinguir entre el glutamato monosódico y el glutamato natural. Otros están preocupados por lo que cantidades excesivas de este compuesto «natural» hacen a nuestros cuerpos.

Quizás injustamente, el glutamato monosódico se asocia con mayor frecuencia con la comida china. Pero MSG fue realmente descubierto por un profesor japonés en la Universidad de Tokio en 1907. Llamó al sabroso sabor que MSG produjo  umami . En 2002, los científicos descubrieron que sí tenemos receptores específicos en nuestra lengua para la sensación salada que produce el glutamato y añadieron oficialmente umami (salado) como un quinto sabor para acompañar el dulce, salado, agrio y amargo.

Hoy, MSG se agrega generosamente a los alimentos y refrigerios en Japón, China, Corea, India y el sudeste asiático . MSG no solo aparece en los alimentos de los muchos minimarts 7-Eleven de Asia ; restaurantes de alta cocina regularmente dependen de ello. Incluso la mayoría de las marcas occidentales populares usan el potenciador del sabor en carnes, salsas y alimentos procesados.

¿Es seguro el MSG?

El debate sobre la seguridad de MSG ha sido furioso durante décadas, convirtiéndolo en uno de los aditivos alimentarios más estudiados de la historia. A pesar de que al menos el 60 por ciento de la población mundial en Asia consume deliberadamente MSG diariamente , el acrónimo prácticamente se ha convertido en una sucia palabra de tres letras en Occidente. Mientras que los occidentales están dispuestos a pagar más por los alimentos para mascotas que dicen ser libres de MSG, los asiáticos compran la sustancia en polvo en bolsas de cinco libras y la rocían en la mayor cantidad de platos posible.

Se han realizado extensos estudios sobre los efectos del MSG desde 1959, que finalmente llevaron a la FDA, la Unión Europea, las Naciones Unidas y la Organización Mundial de la Salud a incluir al MSG como un ingrediente alimentario seguro. Un estudio adicional realizado por la Unión Europea declaró que el glutamato monosódico era seguro para bebés y mujeres embarazadas.

Como suele ser el caso, muchos de los estudios realizados fueron patrocinados, ya sea directamente o mediante cabildeo, por grandes organizaciones alimentarias que usan MSG como una forma barata de obtener una ventaja en el sabor sobre los competidores.

En 2008, una colaboración de investigadores chinos y estadounidenses relacionó MSG con obesidad, sin embargo, un estudio chino en 2010 desmintió el hallazgo. Más tarde se sugirió que los sabores mejorados en los alimentos tientan a las personas a comer en exceso, y la sed que causa el MSG a menudo se apaga con cerveza o bebidas azucaradas, lo que conduce al aumento de peso. Después de todo, MSG es una sal.

Del otro lado de ese argumento, Japón, el principal consumidor per cápita de MSG, ¡tiene la esperanza de vida más larga del mundo, así como las tasas de obesidad más bajas del mundo!

Aunque el cloruro de sodio (sal de mesa) no siempre es de origen natural, sigue siendo ampliamente aceptado. La sal también es un importante contribuyente a la presión arterial alta que puede causar enfermedades cardíacas, la principal causa de muerte en el mundo. El MSG en realidad contiene tres veces menos sodio dañino que la sal de mesa, y se necesita menos MSG que la sal para sazonar los alimentos mientras se cocina.

Evitar MSG en Asia

Cuando le pregunté a un vendedor de fideos en Chiang Mai, Tailandia , por qué usaba MSG en su comida, simplemente respondió: «porque tengo que hacerlo». En otras palabras, con todos sus competidores usando MSG para mejorar el sabor salado de los alimentos, se vio obligado a hacer lo mismo para competir. MSG aparece en la mayoría de la comida callejera en Asia , pero puede intentar pedirle al cocinero que no la agregue.

Algunos propietarios de cafeterías y restaurantes orgánicos se han dado cuenta de la tendencia anti-MSG en Occidente y ahora anuncian «No MSG» con letreros para atraer a los viajeros mochileros preocupados por la salud . Esto puede o no significar que su comida está libre de MSG. Incluso si no agregan MSG a los platos a propósito, muchos de los ingredientes y condimentos (por ejemplo, salsa de soya, salsa de ostras y tofu) que usan para preparar alimentos ya contienen la sustancia.

MSG a menudo se sustituye por sal en la comida asiática. Incluso los saleros en las mesas de los restaurantes, y definitivamente la salsa de soya, contienen MSG. Ver: 10 preguntas frecuentes que los viajeros tienen sobre la comida en Asia .

Aunque MSG a veces tiene la culpa de los casos regulares de diarrea del viajero que experimentan muchos viajeros , la TD es causada con mayor frecuencia por el mal manejo de los alimentos y las bacterias.

MSG en comida occidental

No piense ni por un segundo que el MSG solo se usa en la comida asiática. Muchos refrigerios occidentales, alimentos enlatados, salsas, embutidos y sopas contienen MSG como potenciador del sabor. Si alguna vez has comido la sopa de Campbell, has comido MSG.

En la Unión Europea, Australia y Nueva Zelanda, el glutamato monosódico aparece en las etiquetas de los alimentos como «E621». El acrónimo «MSG» no está permitido en las etiquetas de los alimentos en los Estados Unidos; los fabricantes de alimentos deben etiquetar el aditivo como «glutamato monosódico» y enumerarlo como un ingrediente adicional no incluido genéricamente en «condimentos y especias».

Las personas que realmente creen que son alérgicas al MSG también son sensibles al ácido glutámico y sus sales en general. El ácido glutámico puede estar presente en alimentos enumerados como que contienen:

  • proteína vegetal hidrolizada
  • levadura autolizada
  • levadura hidrolizada
  • extracto de levadura
  • extracto de soja
  • aislado de proteína
  • Proteína hidrolizada.

Las proteínas hidrolizadas son proteínas que se han separado químicamente en sus aminoácidos que luego pueden formar glutamato libre. El glutamato libre puede unirse con el sodio que ya está presente para crear MSG en los alimentos; cuando esto ocurre, la ley no exige que los alimentos se etiqueten como que contienen MSG.

¡Técnicamente, los fabricantes de alimentos pueden agregar cualquiera de los ingredientes anteriores para permitir que el MSG se forme naturalmente sin necesidad de enumerarlo como ingrediente agregado! Incluso las marcas «naturales» que se dirigen a consumidores preocupados por la salud utilizan regularmente a estos amigos de MSG.

¡Curiosamente, el MSG que se come solo sabe desagradable cuando no hay alimentos para mejorar!

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