¿Qué es el virus Zika y debería preocuparle?

Si ha estado siguiendo las noticias recientemente, sin duda ha visto más que unas pocas referencias al virus Zika , una enfermedad transmitida por mosquitos que aparentemente ha explotado en la conciencia pública en las últimas semanas. En realidad, la enfermedad ha existido durante varios años, pero ahora parece extenderse aún más en el extranjero, y sus horribles efectos secundarios están aumentando en potencia. 

El virus Zika ha existido desde al menos la década de 1950, pero generalmente se ha mantenido confinado en una banda estrecha que rodea la Tierra cerca del ecuador. Se había encontrado más prominentemente en África y Asia, aunque ahora también se ha extendido a América Latina , y se han reportado casos en lugares que van desde Brasil hasta México. La enfermedad incluso se ha encontrado en el Caribe, con lugares como las Islas Vírgenes de EE. UU., Barbados, San Martín y Puerto Rico que informan casos. 

Para la mayoría de las personas, los síntomas generales del Zika se parecen a los de un resfriado. Los CDC dicen que aproximadamente 1 de cada 5 personas que contraen el virus en realidad se enferman. Los que a menudo presentan fiebre, dolor articular y muscular, conjuntivitis, dolores de cabeza y erupción cutánea. Esos síntomas generalmente son leves y duran solo unos días o una semana. Actualmente, no hay vacuna, y el tratamiento estándar es descansar lo más posible, mantenerse hidratado y tomar medicamentos básicos para aliviar la fiebre y el dolor. 

Si esos fueran los únicos síntomas, y la recuperación fuera tan sencilla, habría pocas razones para preocuparse. Pero desafortunadamente, el Zika tiene algunos efectos secundarios increíblemente malos para un segmento de la población: las mujeres que actualmente están embarazadas o están tratando de quedar embarazadas. Ahora se cree que el virus es la causa del defecto de nacimiento llamado microcefalia. Esta condición hace que un bebé nazca con una cabeza anormalmente pequeña y daño cerebral severo. 

En Brasil, donde ahora se sabe que el virus del Zika es algo común, el número de casos de microcefalia creció sustancialmente el año pasado. En el pasado, el país vio alrededor de 200 casos de defectos congénitos en un año determinado, pero en 2015 ese número se disparó a más de 3000. Peor aún, se han reportado más de 3500 casos entre octubre de 2015 y enero de 2016. Un aumento alarmante por decir lo menos. 

Claramente, la amenaza para las mujeres embarazadas es sustancial. Tanto es así que varios países advierten a las viajeras que eviten cualquier país donde se sepa que el Zika está activo. Y en el caso de El Salvador, el país ha aconsejado a sus ciudadanos que eviten quedar embarazadas hasta después de 2018 . La idea de que un país no tenga nuevos hijos nacidos durante dos años parece increíble. 

Hasta ahora, para los viajeros masculinos, no parece haber motivo de preocupación, ya que no ha habido un vínculo con la enfermedad que causa defectos de nacimiento después de que el padre se infectó. Pero esta es una preocupación importante para cualquier mujer que pueda estar viajando a las áreas afectadas en un futuro cercano, especialmente si ya está embarazada o está tratando de hacerlo. Sin embargo, si ese no es el caso, no parece haber ningún efecto a largo plazo del virus que ingresa al sistema. 

Uno de los aspectos más preocupantes del virus Zika es la rapidez con que parece propagarse. La mayoría de los expertos consideran que es solo cuestión de tiempo antes de que llegue a los EE . UU. , Donde podría afectar a una gran parte de la población. Pero más que eso, esto podría convertirse en una epidemia mundial si la cepa del virus que se encuentra en América Latina llega a otras partes del mundo. Y dado que alguien que porta la enfermedad puede transmitirla a otros mosquitos a través de la picadura del insecto, la probabilidad de que eso ocurra también parece alta.

 

Las mujeres embarazadas que tienen planes de viajar en áreas donde el virus ya está activo probablemente deberían considerar cancelar esos planes. De hecho, varias aerolíneas en América del Sur están permitiendo que las pasajeras cancelen sus vuelos y reciban un reembolso, al igual que United y American . Otros seguramente lo seguirán. 

Por el momento, cuando se trata de lidiar con Zika, la discreción parece ser la mejor parte del valor. 

Actualización:  cuando se escribió este artículo por primera vez, no había ninguna indicación de que el Zika pudiera transmitirse a través de las relaciones sexuales. Pero ahora, se ha demostrado que la enfermedad puede pasar de un hombre infectado a una mujer a través del sexo . Si bien hasta ahora, este método de transmisión solo se ha registrado dos veces, es motivo de preocupación. Asegúrese de tomar las precauciones adecuadas cuando visite áreas donde ahora se sabe que se está propagando el Zika.  

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